L’innovation rime avec futur, les deux peuvent être africains

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Par Sidi Ould Tah, directeur général de la BADEA

Aucune semaine ne passe sans quelques nouvelles importantes sur l’impact de la technologie dans nos vies. Un tel impact n’est évidemment pas nouveau. Plusieurs fois, le rythme du changement s’est accéléré grâce à des découvertes majeures telles que l’imprimerie,  l’électricité ou les moteurs à combustion. Certains diront que notre expérience contemporaine de l’innovation technologique n’altère pas significativement la dynamique des changements similaires vécus dans le passé. Beaucoup, cependant, conviennent que quelque chose de beaucoup plus grand est en cours. Nous avons grandi avec des perceptions négatives sur les perspectives de développement de l’Afrique. Nous nous sommes livrés à des discussions sur l’efficacité de l’aide, la réduction de la pauvreté ou l’insécurité alimentaire. La croissance ne faisait pas partie du menu des options pendant près de deux décennies avant le début du siècle.

Et puis, presque comme une tornade, la foi de la plupart des économies africaines a commencé à changer de vitesse. Des prix des produits de base favorables, une réduction draconienne de la dette, une amélioration de la performance macroéconomique et une forte demande interne alimentée par des changements démographiques ont changé les perceptions.

Les Africains ont commencé à rêver de possibilités interdites auparavant. De nouveaux partenaires, tels que les pays émergents, ont conforté l’idée que le continent pourrait désormais contribuer à une expansion mondiale. La transformation structurelle est entrée dans le vocabulaire des décideurs politiques africains, dont le désir d’industrialisation accélérée a forcé les experts à revoir leurs vérités supposées. Dès que les prix des matières premières et la demande ont commencé à se tourner vers le sud, les doutes habituels sur l’avenir ont refait surface. Quoi de neuf? Un certain nombre de choses.

Il est difficile d’expliquer pourquoi les produits et les exportations occupent une si grande partie des transactions économiques formelles, mais telle est la vie. Cependant, ce qui est sensiblement différent, c’est la menace de transformer une telle structure en une économie industrialisée, alors que le monde s’affaire à s’adapter à une vague d’innovations technologiques qui menacent la fabrication traditionnelle et les chaînes de valeur mondiales correspondantes.

Que cela nous plaise ou non, les chaînes de fabrication nécessiteront de moins en moins de main-d’œuvre grâce à des machines plus efficaces, à l’automatisation et à la robotisation. En outre, la prochaine vague apportera l’intelligence artificielle, l’impression 3D et les capacités de blockchain qui rendront les travaux supplémentaires redondants. Tout retardataire dans l’industrialisation avait déjà à faire face, une infrastructure médiocre, des déficits de compétences, une propriété intellectuelle complexe ou des normes commerciales trop réglementées. Les chaînes de valeur sont devenues extrêmement sophistiquées. Les améliorations technologiques ont grandement contribué à une productivité plus élevée et à des marchés segmentés. Les retardataires sont maintenant confrontés à une nouvelle vague de substituts qui nécessitent une capacité à faire face à l’innovation. L’Afrique n’est pas un désert quand il s’agit d’innovation. Il existe des exemples d’innovations technologiques percutantes dans les domaines de la finance, de l’agriculture et de la santé. La banque mobile continue de prospérer sur le continent après avoir été maîtrisée par la plate-forme M-Pesa. Le continent est un leader dans ce domaine, tout comme l’introduction des systèmes d’assurance électronique. Une application de téléradiologie donnant aux centres d’imagerie médicale et aux hôpitaux la possibilité d’externaliser des services d’interprétation a été introduite par Medisoft East Africa.

De même, MedAfrica, une bibliothèque virtuelle d’informations médicales ou Cardiopad, une tablette informatique camerounaise qui permet les examens cardiaques,, montrent la voie en télémédecine. Des chercheurs africains de premier plan à l’Université du Cap étudient comment l’utilisation accélérée de la génomique peut aider à comprendre comment l’environnement et les gènes humains influencent la susceptibilité des Africains à certaines maladies et leur réponse au traitement.

L’application mobile AgriManagr aide les agriculteurs à automatiser certains processus, tandis que Kilimo Salama propose un système d’assurance récolte. L’Afrique abrite le “Cherenkov” HESS-II, le plus grand télescope du monde situé à environ 100 kilomètres à l’ouest de la capitale namibienne Windhoek. Le Square Kilometer Array (SKA) – le plus grand radiotélescope jamais construit, siège dans le Karoo, en Afrique du Sud. Il produira d’ici 2020 plus de données que les systèmes informatiques actuels peuvent absorber. L’Afrique est déjà connue pour son innovation frugale. La créativité des solutions d’affaires trouvées dans son secteur informel déroute de nombreux analystes. Le problème avec ces bonnes nouvelles est qu’elles ne sont pas de grands générateurs d’emplois et qu’elles ne modifient pas la très faible valeur ajoutée manufacturière dans les économies africaines. Mais ils montrent le talent africain, le besoin de plus d’incubateurs et l’espoir d’une meilleure insertion des deux dans un paysage technologique en évolution rapide.

L’Afrique possède un atout potentiel au-dessus de toutes les autres régions du monde. Avec le plus grand nombre de jeunes, qui deviendra la main-d’œuvre la plus nombreuse de Chine et d’Inde d’ici 2034, et qui rajeunira au cours de ce siècle, le continent fera ses adieux à la population vieillissante des pays les plus industrialisés au fil du temps. Si cette originalité est transformée du potentiel en actif réel, la négativité et les perceptions établies sur l’avenir de l’Afrique changeront radicalement. La BADEA parraine The Economist Innovation Summit à Nairobi pour discuter précisément des moyens d’assurer que l’avenir de l’Afrique soit étroitement lié à l’innovation. Pour que cela se produise, nous devrons mettre nos jeunes Africains à l’avant-garde. Ils ne sont pas seulement le futur. Ils sont déjà le présent.

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